Phoque gris

Halichoerus grypus

Autre nom commun : phoque gris de l’Atlantique.

Traits distinctifs : brun foncé à gris, ou noir tacheté. Les mâles ont la fourrure foncée, les épaules larges, un nez allongé et un gros museau. Les femelles ont la fourrure plus claire, un nez plus fin et une silhouette moins ronde.

Taille : les mâles peuvent atteindre 2,3 m et 350 kg; les femelles mesurent généralement 1,6 à 2 m de long et pèsent 200 kg. Les veaux pèsent environ 15 kg à la naissance.

Durée de vie : plus de 20 ans pour les mâles, plus de 30 ans pour les femelles.

Régime alimentaire : principalement du poisson pêché à 70 m de profondeur ou plus, notamment de la morue, de l’aiglefin, de la goberge, de la merluche blanche, du poisson plat, du hareng, de la raie, du poulpe et du homard. On étudie très attentivement l’interaction entre les phoques gris et la morue dans le golfe du Saint-Laurent en raison des conséquences de la prédation des phoques et des parasites.

Prédateurs : orques et requins.

Population : surabondante, en augmentation constante depuis les années 1980. La population totale est estimée à 505 000 phoques (2014).

Cote attribuée par l’UICN : préoccupation mineure; état de la population : en hausse.

Évaluation du COSEPAC : non en péril.

Aire de répartition 

On trouve des phoques gris des deux côtés de l’Atlantique Nord; la majorité d’entre eux vit au Canada, dans les îles Britanniques et dans la mer Baltique. Les populations dans ces trois secteurs sont en hausse.

Près de 40 % de la population mondiale est concentrée dans les îles Britanniques, où le nombre de phoques a doublé depuis le début des recensements dans les années 1960. Au Canada, les phoques gris sont présents dans le golfe du Saint-Laurent, au large du Québec, du Nouveau-Brunswick, de l’île du Prince-Édouard, de la Nouvelle-Écosse et de Terre-Neuve.

Cycle biologique

Les mâles commencent à se reproduire vers l’âge de 10 ans et les femelles vers 5 ans. Les femelles arrivent les premières sur les sites de reproduction : les côtes rocheuses et exposées. Elles y donnent naissance à un seul veau. Les petits naissent en automne (de septembre à novembre) dans l’Atlantique Est, et en hiver (en janvier et en février) dans l’Atlantique Ouest. Lorsque les mâles arrivent, ils se battent pour obtenir une place le plus près possible des femelles. Les plus âgés sont les mieux placés.

La période de gestation des phoques gris est de 11,5 mois, dont 3 mois pour l’implantation de l’œuf fertilisé (afin de garantir que la naissance coïncide avec le mouvement de la glace). Au bout de deux à trois semaines d’allaitement, la femelle s’accouple de nouveau, puis quitte la roquerie. La fourrure blanche soyeuse des veaux à la naissance se change en fourrure dense d’adulte dans le mois qui suit, après la mue. Ils partent en mer peu après pour se nourrir par eux-mêmes.